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La cordillère des Andes est une longue chaîne de montagnes, la plus grande du globe avec près de 7000km de long, se trouvant tout le long de la côte occidentale de l'Amérique du Sud. Elle débute au Venezuela, et traverse, du nord au sud, la Colombie, l'Équateur, le Pérou, la Bolivie, le Chili, et l'Argentine.

La chaîne de montagnes des Andes est également la plus haute chaîne de montagnes en dehors de l'Asie. Le sommet le plus élevé, l'Aconcagua, s'élève à 6962m.

L'origine du mot « Andes » vient du quéchua anti qui désigne les habitants d'une zone montagneuse, mais couverte de végétation tropicale, située au nord-est de Cuzco (Pérou). Les Andes ont longtemps désigné en espagnol cette région spécifique, avant de recevoir son sens actuel.

La chaîne a une largeur moyenne de 240 km et une altitude moyenne de l'ordre de 3 660 m. À partir de l'extrémité étroite du sud du Chili, les Andes se ramifient en plusieurs chaînes parallèles au nord de l'Argentine, en Bolivie, au Pérou et en Colombie. Au Venezuela, la chaîne se divise en trois chaînons distincts. Sur toute sa longueur, elle s'élève abruptement à partir de la côte du Pacifique. Dans la région de la vallée de l'Amazone et en Argentine, le relief se redresse, alors que les montagnes s'élèvent abruptement ailleurs.

Le soulèvement et le plissement des roches sédimentaires qui constituent les Andes commencèrent pendant le Crétacé, quand la plaque «!Pacifique!» commença à se glisser par subduction sous la plaque sud-américaine comme l'explique la tectonique des plaques. Les forces tectoniques engendrées par cette collision provoquent encore des éruptions volcaniques et des tremblements de terre et ont surélevé certaines parties des Andes de plus de 1 500 m au cours des derniers 20 millions d'années.

Les cols des Andes, au nord de la Patagonie, sont tous très élevés, étroits, escarpés et dangereux. Le col reliant Arequipa à Puno, au Pérou, est à 4 468 m d'altitude!; celui reliant Lima à Tarma et Cerro de Pasco, également au Pérou, est à 4 804 m d'altitude!; le col d'Uspallata, entre Mendoza, en Argentine, et Santiago, au Chili, est à 3 900 m d'altitude. Des voies ferrées empruntent bon nombre de ces cols. Parmi celles-ci, on trouve la ligne reliant Mollendo à Puno sur le lac Titicaca, la ligne centrale du Pérou, qui relie Lima à La Oroya et est considérée comme une des plus remarquables constructions ferroviaires du monde, et la ligne transandine.

Les Andes renferment de nombreux volcans, notamment le Tungurahua (5 033 m), le Cotopaxi (5 897 m) et le Chimborazo (6 267 m), en Équateur!; le Nevado del Tolima (5 215 m), en Colombie!; et le Llullaillaco (6 723 m), à la frontière de l'Argentine et du Chili. Les autres principaux sommets sont l'Ancohuma (6 550 m), en Bolivie!; l'Huascarán (6 768 m), au Pérou, et l'Aconcagua (6 959 m), en Argentine, qui est la plus haute montagne d'Amérique. À l'intérieur de la chaîne, s'ouvrent de hauts plateaux, tels que le plateau de Quito (à environ 3 050 m) et celui du lac Titicaca (3 960 m). La limite des neiges permanentes se situe à une altitude d'environ 1 200 m à l'extrémité sud de la Patagonie!; elle se situe à une altitude comprise entre 4 600 m et 5 500 m près de l'équateur.

La limite supérieure des arbres se situe à une altitude moyenne de 3 500 m à l'équateur et à environ 910 m en Terre de Feu, au sud de l'Argentine. Les pommes de terre poussent à des hauteurs de 3 000 m et plus, et l'avoine sur le plateau du lac Titicaca à pratiquement 4 000 m. Les richesses minières des Andes, qui n'ont pas encore été totalement exploitées, incluent : l'or, l'argent, le cuivre, le platine, le mercure, le plomb, le fer, le pétrole et le soufre.

Les rivières qui coulent en direction du Pacifique sont courtes et à faible débit car les précipitations sur les versants ouest des montagnes sont peu importantes. Les cours d'eau de la façade orientale sont longs et alimentés par de grandes quantités d'eau amenées par les alizés et qui se condensent quand les masses d'air approchent des montagnes. Les Andes de Colombie sont drainées au nord vers la mer des Antilles par la Magdalena et par son affluent la Cauca et par l'Atrato, et à l'est vers la même mer par l'Orénoque et vers l'Atlantique par les rios Negro et Japurá qui sont des affluents de l'Amazone.

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