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Henry Patrice Marie, comte Russell-Killough, plus connu sous le nom d’Henry Russell est un des pionniers de la conquête des Pyrénées. Il est né en 1834 à Toulouse, mort en 1909 à Biarritz.

BiographieModifier

Henry Russell est le fils d'un père irlandais installé à Pau, et d'une mère française, née de Grossoles-Flamarens, originaire du village de Flamarens, en Gascogne.

À l'âge de 23 ans, il habite Pau et entreprend son premier voyage lointain, en Amérique du Nord.

En 1858, à partir de Barèges, il ascensionne le pic de Néouvielle, l'Ardiden et trois fois le mont Perdu.

En 1859, il entreprend son second voyage lointain qui dure trois ans. Il se rend à Saint-Pétersbourg, Moscou, Irkoutsk, Pékin. Il traverse deux fois le désert de Gobi, descend le fleuve Amour. Il séjourne à Shanghai, Hong Kong, puis se rend en Australie et en Nouvelle-Zélande. Il passe enfin une année en Inde et revient par Le Caire et Constantinople.

À partir de 1861, il se consacre à l'exploration des Pyrénées.

Seul, ou avec ses guides il effectue d'innombrables ascensions, réalisant une trentaine de premières. Il vit d'une fortune personnelle et des rentes de ses placements bancaires.

Il est surtout connu pour ses ascensions au Vignemale où il monte pour la première fois le 14 septembre 1861 avec le guide Laurent Passet.

Le 19 août 1864, à Gavarnie, il fonde avec Farnham Maxwell-Lyte, Charles Packe et Émilien Frossard la première société de montagnards : la société Ramond, nommé en hommage à Ramond de Carbonnieres.

En 1868, il monte au Vignemale pour la seconde fois avec Hippolyte Passet. Pour sa troisième ascension, il effectue la première hivernale le 11 février 1869 avec Hippolyte et Henri Passet. C'est la première grande ascension hivernale effectuée en Europe.

Il veut passer des nuits en montagne. Pour cela, il adopte l'invention de son aîné et ami Charles Packe, que celui-ci a utilisée en 1860 : un « sac de couchage » fait de peaux d'agneaux cousues. Le 26 août 1880, il passe une nuit à la belle étoile au sommet de la Pique-Longue (il n'a pas encore son sac de couchage et il souffre du froid malgré sa nature endurante). Il envisage alors l'aménagement des grottes, car il pense que toute autre construction serait inesthétique et malvenue.

Il fait creuser sept grottes de 1881 à 1893. Le 1er août 1882 la première grotte est achevée; c'est la villa Russell, située à 3 205 m d'altitude, au col de Cerbillonna (3 m de long, 2,5 m de large et 2 m de haut). Russell habite sa grotte pendant trois jours. Le 12 août 1884, il la fait bénir ainsi que le Vignemale.

En 1885, il fait creuser la seconde grotte (celle des Guides) puis en 1886 la troisième, celle des Dames. Il y reçoit ses amis et de nombreux visiteurs, avec libéralité mais un confort relatif. Une visite de ses amis Brulle et Bazillac, qui dressent une tente sur le glacier, avec des tapis d'orient et une profusion inaccoutumée d'accessoires , lui vaut une réputation de luxe extravagant, lequel restait cependant exceptionnel.

Le 5 décembre 1888, il demande au préfet des Hautes-Pyrénées de lui accorder la concession du Vignemale (200 ha entre 2 300 et 3 300 m). La location annuelle est fixée à 1 franc sur 99 ans et débute en janvier 1889.

Le glacier recouvrant ses grottes, trois autres seront creusées 800 m plus bas, à la base du glacier (2 400 m) : les grottes Bellevue. La dernière, la grotte du Paradis, est creusée à quelques mètres sous le sommet de la Pique-Longue.

Il monte pour la trente-troisième et dernière fois au sommet du Vignemale le 8 août 1904.

Un des grands sommets pyrénéens, dont il a réalisé la première ascension en 1865, situé à l'extrémité est du massif de la Maladeta (point culminant : l'Aneto), porte son nom : le pic Russell (3 205 m).

Il est inhumé au cimetière de Pau.

Les grottes Bellevue au début du 20e siècle

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